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¡Increíble! Combustible hecho de aire y luz solar

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La Escuela Politécnica Federal de Zurich desarrolló una planta solar capaz de crear combustibles neutros que harían sostenible el transporte aéreo y marítimo

Las crisis son oportunidades y así lo ha demostrado la Escuela Politécnica Federal de Zurich (ETH). De acuerdo con la investigación de científicos suizos, estaríamos un paso más cerca de utilizar combustibles completamente sostenibles y hechos de aire y luz solar.

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Los investigadores de esta universidad desarrollaron una planta solar “para producir combustibles líquidos sintéticos que liberan tanto CO2 durante su combustión como se extrae previamente del aire para su producción. El CO2 y el agua se extraen directamente del aire ambiente y se dividen utilizando energía solar. Este proceso produce syngas, una mezcla de hidrógeno y monóxido de carbono, que posteriormente se procesa en queroseno, metanol u otros hidrocarburos. Estos combustibles incorporados están listos para su uso en la infraestructura de transporte global existente”, explica EurekAlert.

La investigación, liderada por Aldo Steinfeld, profesor de energías renovables en ETH, demuestra que es posible realizar combustibles de hidrocarburos neutros en carbono a partir de la luz solar y el aire. El científico asegura que "el proceso termoquímico utiliza todo el espectro solar y procede a altas temperaturas, lo que permite reacciones rápidas y alta eficiencia".

¿En qué va el proyecto?

Actualmente, en el techo de ETH hay mini refinería solar que produce alrededor de un decilitro de este combustible al día. La tecnología utilizada ha demostrado que es factible producir combustible neutro en carbono, incluso en condiciones climáticas como las de Zurich. El próximo paso, según EurekAlert, es un reactor a gran escala en una torre solar cerca de Madrid, España.

Los resultados son increíbles y aunque el proyecto no se ha llevado a grandes escalas, se espera que en un futuro este método lleve a la producción de 20 mil litros de queroseno al día. Philipp Furler, ex alumno del doctorado de Steinfeld y director de Synhelion, asegura que “teóricamente, una planta del tamaño de Suiza, o un tercio del desierto de Mojave en California, podría cubrir las necesidades de queroseno de toda la industria aeronáutica. Nuestro objetivo para el futuro es producir combustibles sostenibles con nuestra tecnología y, de ese modo, mitigar las emisiones globales de CO2”.

 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 

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¿Cómo funciona?

El proceso tiene 3 pasos:

  1. Extracción de CO2 del agua y del aire
  2. Fraccionamiento termoquímico de CO2 y agua
  3. Licuefacción (paso de un componente de estado gaseoso a estado líquido) posterior en hidrocarburos

Según el estudio, “el CO2 y el agua se extraen directamente del aire ambiente mediante un proceso de adsorción / desorción. Ambos se alimentan al reactor solar en el foco de un reflector parabólico. La radiación solar se concentra en un factor de 3,000, generando calor de proceso a una temperatura de 1,500 grados Celsius dentro del reactor solar. En el corazón del reactor solar se encuentra una estructura cerámica hecha de óxido de cerio, que permite una reacción de dos pasos, el ciclo redox, para dividir el agua y el CO2 en gas de síntesis. Esta mezcla de hidrógeno y monóxido de carbono puede luego procesarse en combustibles de hidrocarburos líquidos a través de metanol convencional o síntesis de Fischer-Tropsch”.

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No solo es un estudio

Además del experimento académico, ya existen dos spin-offs. En 2010, se fundó la compañía CLIMEWORKS que se dedica a capturar CO2 del aire. Las plantas de Climeworks capturan CO2 dentro de filtros que posteriormente son calentados a altas temperaturas y luego se recolecta el CO2 como gas para comercialización. Luego, el aire libre de CO2 es liberado a la atmosfera y el ciclo empieza nuevamente.

La segunda spin-off es Synhelion, una compañía que se dedica a la producción de combustible a partir de energía solar y que espera “reemplazar los combustibles fósiles por combustibles de inserción neutros en CO2 y económicamente viables, que son 100% compatibles con la actual infraestructura global de combustibles”.

 

LatinAmerican Post | Marcela Peñaloza

Copy edited by Vanesa López Romero

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