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COVID-19 posiblemente afecte a más niños de lo esperado

El número de niños infectados con el coronavirus es mucho más extenso de lo que se informa actualmente: un detalle oculto que podría subestimar enormemente la demanda de los sistemas de atención médica y las unidades de cuidados intensivos pediátricos (UCIP).

Chica mirando por una ventana.

Los niños están siendo más afectados por COVID-19 de lo esperado. / Foto: Unsplash - Sharon McCutcheon

EurekAlert | University of South Florida (USF Innovation)

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Un nuevo estudio publicado en el "Journal of Public Health Management and Practice " de la Universidad del Sur de Florida (USF) y el Instituto de Investigación Social Independiente de la Mujer (WiiSE), estima que para cada niño que requiere cuidados intensivos para COVID-19, hay 2,381 niños infectados con el virus. Este cálculo sigue un informe del Centro Chino para el Control y Prevención de Enfermedades con respecto a su estudio clínico de más de 2,100 niños en China con COVID-19.

Según el registro de América del Norte, Virtual PICU Systems, 74 niños en los EE. UU. fueron admitidos en las PICU entre el 18 de marzo y el 6 de abril, lo que indica que probablemente 176.190 niños más se infectaron durante este período. Los niños menores de 2 años representaron el 30 por ciento de los casos, el 24 por ciento tenían entre 2 y 11 años y el 46 por ciento de los casos de UCIP eran niños entre 12 y 17 años.

Los investigadores dicen que si hasta el 25 por ciento de la población de los EE. UU. se infecta con el coronavirus antes de finales de 2020, 50,000 niños con enfermedades graves deberán ser hospitalizados, de los cuales 5,400 están gravemente enfermos y requieren ventilación mecánica. Los informes clínicos indican que la duración promedio de la estadía del COVID-19 pediátrico es de 14 días. Según una encuesta nacional destinada a evaluar la capacidad de cuidados críticos pediátricos de EE. UU. y publicada en "Critical Care Medicine", hay aproximadamente 5,100 camas de UCIP en los EE. UU.

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"Aunque el riesgo de enfermedad grave por COVID-19 es menor en casos pediátricos que en adultos, los hospitales deben estar preparados y tener los equipos y niveles de personal adecuados para hacer frente a una posible afluencia de pacientes más jóvenes", dijo el autor Jason Salemi, profesor asociado de epidemiología en la Facultad de Salud Pública de la USF. "Los funcionarios gubernamentales y los encargados de formular políticas deberían comprender la probabilidad de desafíos de capacidad, lo que subraya la importancia de estrategias efectivas de mitigación, como el lavado de manos frecuente y exhaustivo, y las medidas de distanciamiento social persistentes".

El coronavirus pediátrico es muy complejo, ya que muchos hospitales prohíben a los visitantes para implementar protocolos de distanciamiento social y cuarentena. Un cuidador también puede estar infectado, lo que requeriría adaptaciones logísticas y de control de infecciones que ejercen una presión adicional sobre los recursos del hospital. Tras el alta hospitalaria, los niños pequeños pueden ser incapaces de cumplir independientemente con el control de infecciones en el hogar y las recomendaciones de autoaislamiento.

Los investigadores señalan que la tasa de infección será mucho más alta para los niños en familias de bajos ingresos con padres en trabajos manuales y de servicio, lo que excluye la opción de trabajar desde casa. También existe un mayor riesgo para los niños que viven en proyectos de vivienda pública urbana debido a la proximidad de las unidades de vivienda y pequeñas áreas comunales de recreación y comunes.