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Así afecta el calentamiento global a los productores de té en China

La provincia ha tenido las precipitaciones más bajas en el trimestre de junio desde 1961. Yunnan espera más eventos climáticos extremos

Qiu Liu (R), 48, and Si Da, 44, ethnic Aini tea farmers, picks tea leaves at his tea plantation at a mountain village in Nannuoshan in Xishuangbanna Dai Autonomous Prefecture, Yunnan Province, China

Qiu Liu (R), 48, y Si Da, 44, granjeros étnicos del té Aini, recogen hojas de té en su plantación de té en una aldea de montaña en Nannuoshan, en la Prefectura Autónoma Dai de Xishuangbanna, provincia de Yunnan, China, 12 de julio de 2019. Foto tomada 12 de julio de 2019. REUTERS / Aly Song

Reuters | Ryan Woo

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Que Liu y su esposa Si En pasan sus mañanas recogiendo hojas de pu'er en un antiguo jardín de té en un bosque no lejos de su pueblo en la ladera, uno de los muchos que se encuentran en las tierras altas subtropicales del suroeste de China.

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Codiciado por los conocedores del té, el pu'er es una variedad que se distingue por sus tonos terrosos y su compleja estructura de sabor, y cada remojo sucesivo libera un sabor único, dicen los devotos.

Pero las cosechas de este año han sido escasas en Nannuoshan, una de las seis montañas principales de Pu'er en Yunnan, donde el clima más cálido y la menor precipitación en décadas han reducido la producción.

"La sequía ha reducido la producción a la mitad esta primavera", dijo Zi Sai, el hijo de la pareja.

Los funcionarios provinciales culpan al cambio climático por la mayor frecuencia de sequía en los últimos años, advirtiendo que el aumento de las temperaturas amenaza las pérdidas en la producción de cultivos.

El clima extremo también reescribirá las temporadas de cultivo de té entre los grupos étnicos minoritarios que viven en Yunnan, como los Aini, a los que pertenecen Que Liu y su familia, de 49 años.

Las temporadas de producción en Yunnan, que durante siglos habían sido parte de una red de comercio de té que unía al Tíbet con la China imperial, han sido dictadas más por las papilas gustativas de los ricos bebedores de té en las últimas dos décadas.

Pero este año, la peor sequía desde 2010 desaceleró el crecimiento de nuevas hojas, retrasando la temporada de cosecha 15 días y recortando la producción.

"En un buen año, podemos recoger hasta 300 kg en la primavera, pero este año, la producción de mi familia fue de solo 160 kg", dijo Zi Sai.

Las hojas de té que recolectan se venden por 3.000 yuanes (US $ 436) por kg a clientes acomodados, predominantemente hombres de negocios en Zhejiang y Guangdong, que compran pu'er fermentado comprimido en "bing", o pasteles circulares.

"Para cumplir con los pedidos de los clientes, tuvimos que tomar prestadas hojas de té de mis parientes", dijo el joven de 25 años.

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Sequías comunes

Las sequías, comunes en la historia de China, han mostrado una nueva ferocidad en las últimas dos décadas. El episodio de este año rompió algunos récords, a pesar de que su extensión geográfica fue modesta y no duró tanto.

La precipitación de Yunnan fue de 212.1 mm (8.4 pulgadas), la más baja desde al menos 1961, según muestran los datos climáticos nacionales, acompañada de las condiciones más cálidas en casi seis décadas.

"Todo el patrón de precipitación ha cambiado debido al calentamiento global", dijo Xiao Chan, jefe de servicios meteorológicos en el Centro Nacional del Clima de Beijing.

Las temperaturas alcanzaron hasta 40 grados Celsius de marzo a abril, dijo a Reuters, y agregó que en mayo hubo menos días de lluvia y menos lluvia.

Una sequía previa en 2009 y 2010 arrasó una franja de provincias desde el suroeste de China hasta el noreste, un año después de que partes del río Yangtze cayeran a sus niveles más bajos en 150 años.

En 2005, la provincia meridional de Guangdong sufrió su peor sequía en medio siglo, mientras que en 2001, más de 20 millones de personas quedaron sin agua potable por la sequía que diezmó millones de hectáreas de tierras de cultivo.

La temperatura media anual seguirá aumentando en los próximos 10 a 30 años, advirtió el gobierno de Yunnan en 2016, y agregó que los patrones de lluvia interrumpidos por el cambio climático amenazarán la producción de cultivos como el té, el tabaco y el caucho.

Los analistas culpan a las hidrodamas de Yunnan en los principales ríos como el Lancang, conocido como el Mekong, ya que serpentea por el sudeste asiático, por la sequedad, y agregan que la conversión de bosques primarios en plantaciones comerciales con bajos poderes de retención de agua ha inclinado las probabilidades.

Estaciones cambiantes

Los árboles Pu'er en Yunnan, que pueden crecer hasta 4 metros de altura, crecen en bosques nublados por sí solos, sin fertilizantes ni pesticidas añadidos, a diferencia del té cultivado en otras partes, como en plantaciones masivas.

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La primavera produce hojas de la más alta calidad, mientras que la cosecha de verano, con un mayor contenido de agua, se considera inferior y está destinada al consumo masivo, dijo Zi Sai, quien agregó que las hojas también se cosechan en otoño.

Pero la falta de lluvia de este año significa un panorama económico sombrío para las 32 aldeas de Nannuoshan.

"Mi familia depende totalmente del té para sobrevivir, ganando alrededor de 200,000 yuanes al año", dijo el tío de Zi Sai, Si Da, de 44 años.

"Este año, el clima ha sido más seco, reduciendo nuestra producción de té", agregó Si Da. "Nuestros ingresos se han reducido en decenas de miles de yuanes".

Aunque un árbol antiguo, que se dice que data de antes de la era del invasor mongol Genghis Khan hace 800 años, sobrevivió a la sequía, otros más jóvenes tuvieron menos suerte.

Si sobreviven, pueden necesitar de tres a cinco años para una recuperación completa, dijo Si Da.

"Son bastante lamentables, estos árboles", agregó. "Deben estar protegidos, como lo están los niños".

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